Claire Denis
Claire Denis

Après avoir fait sensation au Festival de Venise de 2008 avec 35 Rhums, Claire Denis revient avec White Material, l'histoire d'une femme prise dans la tourmente d'une guerre civile en Afrique. Si, dès le premier plan, son esthétique envoûtante est reconnaissable — grâce notamment à la musique des Tindersticks qui suivent son travail depuis près de quinze ans — la réalisatrice s'est adjoint une aide non moins remarquable pour écrire le scénario: l'écrivain Marie N'Diaye.

"Je connaissais ses livres, elle connaissait mes films. Nous avons échangé quelques lettres. Quelque chose nous attirait l'une vers l'autre, mais nous n'étions pas certaines de pouvoir travailler ensemble", explique Claire Denis à propos de la genèse de son vingtième film.

Aux côtés de Christophe Lambert et de l'acteur caméléon Nicolas Duvauchelle, Isabelle Huppert incarne ici Maria, une femme qui dirige une plantation de café dans un pays africain indéterminé. Alors que sa seule obsession est de venir à bout de la récolte, une guerre civile semble sur le point d'éclater. "Isabelle Huppert m'avait proposé d'adapter Vaincue par la brousse, un livre de Doris Lessing (prix Nobel de littérature 2007) mais finalement, nous avons dû nous éloigner radicalement de cette oeuvre. A travers cette proposition, il y avait, je crois, le désir d'Isabelle d'aller en Afrique et d'incarner ce type de femme inflexible, qui ne renonce jamais. Mais l'histoire est partie surtout de ce que j'avais vu à la télévision au moment de la crise en Côte d'Ivoire."

Plus que raconter les prémices d'un conflit politique, White Material s'attarde sur le flottement précédant la catastrophe, qui semble ici inéluctable. "Cela pourrait se passer n'importe où, comme ici en Côte d'Ivoire, ou dans les Balkans. Dans un contexte de guerre civile, les étrangers apparaissent toujours comme intrusifs et dangereux. Avant ce conflit, Maria se fondait dans la population alors que là, elle redevient une patronne blanche qui refuse de fuir", indique la cinéaste.

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Claire Denis, White Material, avec Christophe Lambert, Nicolas Duvauchelle et Isabelle Huppert.